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Vírus quimeras podem ajudar no combate contra linfomas

Setembro 14, 2017

A equipa de investigação liderada por Pedro Simas criou um virus quimera que possibilita estudar em ratinho moléculas para tratamento de cancros humanos provocados pela infecção do virus herpes.

Existem vários tipos de vírus herpes que infectam humanos, tais como o herpes simplex, o vírus da varicela, o vírus citomegalo, o virus Epstein-Barr e o vírus Kaposi. Uma das propriedades principais dos vírus herpes é a sua capacidade de provocarem infecções para toda a vida e, numa proporção de pessoas infectadas, os virus virus Epstein-Barr e Kaposi em particular podem dar origem a cancro.

Uma caracteristica dos cancros associados à infecção por vírus Kaposi é a da viabilidade das células cancerígenas depender do vírus. Ou seja, ao eliminar o vírus as células deixam de proliferar e o cancro é curado.

Em colaboração com uma equipa de Harvard-Medical School, a equipa investigou uma proteína do vírus Kaposi vital para a manutenção da infecção. Sem esta proteína denominada LANA, o vírus não consegue causar cancro.

A equipa descobriu que quando a proteína LANA é clonada num vírus similar ao Kaposi mas que infecta ratinhos em vez de humanos, mantem-se funcional. Este facto é surpreendente uma vez que era assumido que devido à divergência evolutiva entre vírus humanos e de outros animais os genes que dão origem à proteína LANA não poderiam ser trocados. 

No entanto, este estudo agora publicado na revista PlosPathogens, veio demonstrar que apesar de mais de 60 milhões de anos de divergência evolutiva entre o vírus Kaposi humano e o seu equivalente em ratinho, o mecanismo de funcionamento da proteína LANA foi conservado.

Esta descoberta permitiu criar um vírus quimera, ou seja, virus de ratinho com um gene de virus de humano, que irá permitir testar moléculas num modelo animal que inibam a proteína LANA humana e desta maneira tratar não só a infecção causada pelos vírus herpes como também os cancros associados em seres humanos. Estas moléculas podem futuramente ser utilizadas como medicamentos para curar os linfomas associados a infecções pelo vírus Kaposi. 

“Para além do vírus Kaposi, a mesma estratégia experimental de criar vírus químeras, préviamente considerada teoricamente não viável, pode ser agora usada para outros vírus que usam proteínas equivalentes à LANA tais como, o vírus de Epstein-Barr, que infecta mais de 90% da população mundial, ou vírus do papiloma que causa cancro do colo do útero,” explicou Pedro Simas.

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